Distillation : Une histoire d’évolution et de progrès (2)

Distillation : Une histoire d'évolution et de progrès (2)

De nos jours, la distillation est largement utilisée dans diverses industries, de la production de boissons alcoolisées au raffinage du pétrole en passant par la fabrication de produits pharmaceutiques. Au fil des siècles, la distillation a évolué et s’est perfectionnée tout en conservant son objectif de base qui consiste à séparer et à purifier les composants liquides d’un mélange.

En 1975, Paolo Rovesti (1902-1983), un chimiste et pharmacien connu sous le nom de « père de la phyto-cosmétique », a découvert un appareil de distillation en terre cuite dans la vallée de l’Indus, dans l’ouest du Pakistan, datant d’environ 3000 av. J.-C. Cette découverte a fourni une preuve concrète de la distillation précoce dans cette région.

Des preuves de distillation ont également été trouvées dans des tablettes akkadiennes datant de 1200 av. J.-C., décrivant des opérations de parfumerie. Ces tablettes fournissent des preuves textuelles que les Babyloniens de l’ancienne Mésopotamie connaissaient une forme primitive de distillation. De plus, des preuves précoces de distillation ont été trouvées en relation avec des alchimistes travaillant à Alexandrie, en Égypte romaine, au Ier siècle.

L’eau distillée est utilisée depuis au moins 200 apr. J.-C. lorsque Alexandre d’Aphrodisias a décrit le processus. Les travaux sur la distillation d’autres liquides ont continué en Égypte byzantine sous Zosime de Panopolis au IIIe siècle. De plus, la distillation était pratiquée dans l’ancien sous-continent indien, comme en témoignent les cornues en argile et les récepteurs découverts à Taxila et Charsadda, dans l’actuel Pakistan, remontant aux premiers siècles de l’ère commune. Cependant, ces « alambics de Gandhara » ne pouvaient produire qu’un alcool très faible car il n’existait pas de moyen efficace de collecter les vapeurs à un rythme lent.

En Chine, la distillation aurait pu commencer pendant la dynastie des Han de l’Est (IIe-IIIe siècles), mais la distillation des boissons a commencé pendant les dynasties Jin (XIIe-XIIIe siècles) et Song du Sud (XIIe-XIIIe siècles), selon des preuves archéologiques.

Des preuves claires de la distillation de l’alcool proviennent du chimiste arabe Al-Kindi au IXe siècle en Irak. Ces connaissances se sont ensuite répandues en Italie, où elles ont été décrites par l’École de Salerne au XIIe siècle. La distillation fractionnée a été développée par Tadeo Alderotti au XIIIe siècle. De plus, un alambic a été trouvé sur un site archéologique à Qinglong, dans la province de Hebei en Chine, datant du XIIe siècle. Pendant la dynastie des Yuan (XIIIe-XIVe siècles), les boissons distillées étaient courantes en Chine.

En 1500, l’alchimiste allemand Hieronymus Braunschweig a publié « Liber de arte destillandi » (Le livre de l’art de la distillation), le premier livre consacré exclusivement à la distillation, suivi en 1512 par une version élargie. En 1651, John French a publié « The Art of Distillation » (L’art de la distillation), le premier recueil majeur en anglais sur la pratique de la distillation.

Avec l’évolution de l’alchimie vers la science de la chimie, des récipients appelés alambics ont commencé à être utilisés dans les processus de distillation. Les alambics et les cornues sont des récipients en verre avec de longs cols inclinés vers le bas, agissant comme des condenseurs refroidis par l’air pour condenser le distillat et le faire goutter pour être recueilli. Au fil du temps, les alambics en cuivre ont été inventés. Les joints rivetés étaient souvent maintenus étanches à l’aide de divers mélanges, tels qu’une pâte à base de farine de seigle.

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